miércoles, 6 de noviembre de 2013

Valve muestra un prototipo de Steam Machine

En entradas anteriores he hablado de Valve, Steam y Steam OS. Bien, pues esta semana hay novedades al respecto, concretamente una demostración para la prensa de una Steam Machine.
Steam Machine de frente, con dos puertos USB 3.0
El sistema operativo de las Steam Machines, y a pesar de que Steam ha estado disponible primero en Ubuntu (y recientemente han dado el salto a Red Hat y Fedora), no está basado en ninguna de ellas. Es un GNU Linux totalmente personalizado, y cuya interfaz es exclusivamente el modo Big Picture que todos conocemos de Steam. No hay escritorio, no hay nada más que Big Picture, así pues tienes navegador y juegos. Y más tarde los servicios adicionales como reproducción de música, vídeo, streaming de música y vídeo, etc.
Lo bueno es que Steam OS y el código fuente libre que lleve estará disponible y no tardará en haber modificaciones que permitan usarlo como un sistema de escritorio (si es que eso es factible, seguramente sí a pesar de estar íntimamente integrado con Steam y su modo Big Picture).
Con Steam OS las Steam Machines, a pesar de ser un ordenador, funcionarán como una consola. Eso significa que los componentes de la consola son totalmente intercambiables y actualizables, así como también lo es el sistema operativo, basado en GNU Linux.
Con un hardware actualizable y siempre basado en la misma microarquitectura (IA32, AMD64), los juegos de ayer y hoy siempre funcionarán, sobre todo gracias a que sobre GNU Linux la retrocompatibilidad es fácilmente alcanzable, e incluso se puede tener compatibilidad con programas nativos de otros sistemas (Wine - Windows). No perderás la posibilidad de jugar a tus juegos por cambiar de Steam Machine. Además aunque los costes de hardware pudieran ser más elevados, los costes software son menores, y gran parte de los costes hardware son por una única vez: fuente de alimentación, disco duro, caja. Lo más móvil es la tarjeta gráfica y tampoco es necesario, manteniendo siempre la misma resolución y detalles no muy elevados; detalles altos son innecesarios si juegas a más de 1 metro de la pantalla, basta con ver el Crysis 3 en nivel extremo y nivel medio o incluso bajo. A penas hay diferencias pero para conseguir ese nivel de detalle extra se requieren procesos mucho más exactos (y lentos).
En general inviertes en tu entretenimiento a medida que quieres y puedes, con el bonus de disponer de un mando muy bueno en tratar de unir sofá, teclado y ratón.
Vista trasera: puertos de placa base Mini ITX + tarjeta gráfica




Steam OS además también ha servido para atraer varios grandes del sector de los videojuegos a sistemas GNU Linux. Los creadores de Metro 2033, Project CARS (en inglés), Battlefield, Total War, Borderlands ... han recibido a la plataforma con optimismo y la están apoyando. Con un mercado potencial de 65 millones de usuarios de Steam, más otro público que todavía no conozca la plataforma y con estas Steam Machines de buen seguro la conocerá gracias a un formato más familiar tipo consola, las posibilidades de éxito si se transmite un mensaje de innovación, utilidad y mejora frente a lo existente pueden hacer que la plataforma triunfe.

El rendimiento que puede ofrecer GNU Linux es muy elevado, con una mejora continua, además nadie te obliga a colocar la Steam Machine en tu salón, ni a usar Steam OS. Puedes comprarte una máquina y hacer una partición para instalar un segundo sistema operativo, arrancando Steam OS sólo para jugar. Es más, hay varios tipos de Steam Machine, dando distintos rendimientos, por lo que no estás obligado a comprarte la más potente y cara, puedes comprar una más modesta y si ya dispones de un ordenador, retransmitir el juego de tu ordenador con Steam a la Steam Machine.

Si aún tienes dudas acerca de estos ordenadores-consola, NVIDIA está dando muestras de su apoyo portando funcionalidad a sus drivers GNU Linux, como son la capacidad de grabar lo que se muestra en pantalla (el framebuffer). Con los nuevos drivers 331.20 han añadido una biblioteca, llamada NvFBCOpenGL (NVIDIA Frame Buffer Capture). Además de eso, NVIDIA durante la presentación de su conjunto de bibliotecas GameWorks, también dijo que GameWorks iba a estar disponible para Steam OS desde un principio.
Otra cosa que ha de saberse es que Steam OS y las Steam Machines son un proyecto a largo plazo, cuando salgan a principios de 2014 aún tendrán bastantes cosas que añadirse en cuanto a funcionalidad, pero por el momento los análisis también han sido bastante positivos y respecto al mando lo único que se dice es que resulta raro el control, pero que es cuestión de acostumbrarse, aunque estos comentarios son de gente muy acostumbrada a usar joysticks.

Veremos a ver si todos los juegos que salgan para Steam OS también se presentan para otras distribuciones GNU Linux. Project CARS por ejemplo ha sido anunciado para Steam OS pero no para GNU Linux. Bueno, dado que Steam OS utiliza tu cuenta de Steam, y es un GNU Linux con Steam integrado en modo Big Picture, lo más probable es que también esté disponible en tu Steam ejecutándose sobre cualquier otro GNU Linux, y que la mención de Steam OS a secas se deba a temas de marca y publicidad.


Pero, ¿qué es una Steam Machine?

Una Steam Machine es un ordenador, un ordenador funcionando con Steam OS. Es decir, cualquier ordenador al que se le instale Steam OS se convierte en una Steam Machine. Lo que ocurre es que habrá una línea especial de ordenadores vendidos por Valve y sus partners que tendrán diseños especiales y más compactos e incluirán el Steam Controller. Si te instalas el Steam OS en tu ordenador y por tu cuenta, eres libre de hacerlo. El rendimiento lo tendrás igual, porque una Steam Machine es un ordenador igual que el tuyo, con un sistema operativo orientado a videojuegos.
A continuación una galería de imágenes, incluyendo las del prototipo (las tres últimas):





El prototipo lleva el hardware indicado por Valve anteriormente:
GPU: some units with NVidia Titan, some GTX780, some GTX760, and some GTX660
CPU:some boxes with Intel i7-4770, some i5-4570, and some i3
RAM: 16GB DDR3-1600 (CPU), 3GB GDDR5 (GPU)
Storage: 1TB/8GB Hybrid SSHD
Power Supply: Internal 450w 80Plus Gold
Dimensions: approx. 12 x 12.4 x 2.9 in high -> 30.5 x 31.5 x 7.36 cm.

En el caso concreto del hardware que lleva el prototipo mostrado arriba, los componentes son los siguientes:

  • Procesador Intel para socket LGA 1150.
  • Placa base Mini ITX ASROCK Z87E-ITX ligeramente personalizada (por ejemplo no aparece serigrafiado el logotipo de ASROCK).
  • 16 GB de RAM DDR3.
  • Tarjeta gráfica GTX TITAN.
  • Disco híbrido de 1TB con 8GB de SSD integrados como cache.
  • Fuente de alimentación Silverstone ST45SF-G o similar.
  • Sistema operativo SteamOS, basado en GNU Linux. 
Esto da un presupuesto de unos 1500 euros y se puede rebajar bastante. La GTX Titan podría pasar a ser una Radeon R9 290 (si mejoran sus drivers para GNU Linux), reduciendo el coste de la Steam Machine en 650 euros. La fuente de alimentación, con un coste de 100 euros puede ser reducido a una fuente de 450 W igualmente, pero por 50 euros. Esto ya nos pone en una reducción de 700 euros. Adicionalmente el disco duro puede ser de menor capacidad y la placa base puede no venir tan equipada en cuanto a conexiones (la que lleva el prototipo tiene de todo: WiFi, antena externa, bluetooth, múltiples puerto SATA y Mini PCI Expres, HDMI, DisplayPort, etc.).
Es más, aprovechando la capacidad de retransmisión de juegos de Steam OS, se puede quedar en un ordenador sin tarjeta gráfica, usando la integrada en el procesador, disminuyendo drásticamente el tamaño de la caja y las necesidades de fuente de alimentación, reduciendo más el coste de la misma, por lo que sería factible una Steam Machine por menos de 500 euros, aunque para juegos más exigentes requiriera de un ordenador que los reprodujera.
Y quién sabe, quizá por temas de economías de escala, los ordenadores vendidos como Steam Machine que incluyen el Steam Controller, salgan más baratos. Respecto a las actualizaciones hardware, se puede ver que lo más directo de cambiar es la tarjeta gráfica y el disco duro. La tarjeta se extrae directamente por el lateral mientras que el disco duro está totalmente a la vista en la parte superior. Quita y pon.

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